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救护车开上天!美国创企Zipline要用无人机实现空中急救计划

http://www.machine.hc360.com2017年12月29日09:56 来源:猎云网T|T

在非洲的卢旺达,一些神奇的事情正在发生。一家名为Zipline的公司正在用无人机派送该国20%的血液供应。有红杉资本和A16Z这样的公司大力支持,最近这家公司宣布将把市场扩展到邻国坦桑尼亚。在美国,受到落后的航空监管框架限制,无人机的发展远没有卢旺达顺利。因而,很多大公司,如亚马逊和谷歌,过去几年里都选择都海外测试无人机。

在最近一期的采访中,我们有幸请来Zipline的首席执行官Keller Rinaudo,与我们分享他对政府政策、创新以及未来自动化基础设施的看法。与此同时,他也跟我们分享了Zipline的创业故事。这些故事的核心则是:真实的勇气、敬业的团队、尖端的技术和勇于冒险的政府。

让我们先大概了解一下Zipline到底是做什么的。

问:Zipline本质上是不是就是急救医疗即时派送?

KR:这个描述有点宽泛。Zipline希望打造一个全球即时派送系统。我们的使命是为生活在偏远地区和难以到达的地区的人们派送急救医疗物资。目前,我们仅在卢旺达运营,每天为该国派送较大比例的血液供应。无论是常规治疗还是紧急治疗,卢旺达的每家医院都可以第一时间获得他们需要的血液包。

问:Zipline的无人机是如何做到这一点的呢?

KR:在医院,医疗人员向分拨中心发送信息,然后分拨中心的工作人员会将医疗物资打包装进盒子,然后放到Zip上。Zip起飞后会把包裹空投到指定地点,然后直接返回分拨中心。整个系统特别简单。尤其是对医院的医生来说。基本上,他们只要发一条短信,就可以马上获得他们需要的医疗物资,不用耽搁太久。我们采用的是自动电动无人机,大约13千克重,每小时可以飞行100公里。派送过程中,几乎没有人为干预。也就是说,从离开分拨中心到抵达目的地空投货物再返回出发点,整个过程中的决策都完全在于无人机本身。抵达目的地后,飞机会下降到离地面30英尺的高度,然后空投下货物,以确保包裹落在准确的位置。

事实上,包裹的投放十分精确。如果你非常熟悉这个过程,你都可以直接站在那里等着包裹落到你手中。

问:所以如果不出意外的话,整个过程中完全没有人为介入了,是这样吗?

KR:严格来说,整个过程中还是有一个人在操纵的。我们有一个空中交通管制员,随时向飞机发送信号,必要的时候也可以向飞机发送高级指令。但这种情况一般很少发生。大多数时候,这些飞机都可以自行解决问题,自己监测飞机状态,顺利完成任务然后安全返回分拨中心。

问:卢旺达是一个多山的国家。对此你如何从技术上支持导航系统?是否用到了3D卫星地图和人工地面测绘,还是其他?

KR:实际上卢旺达独有的多山特点是发展并测试这项技术的一大优势。我们采用了开源的卢旺达地形图,把这些地形图和我们服务的那些派送地点的精确3D测绘图一起上传到航空导航系统。所有这些都已经提前设计好,包括每一条从分拨中心通往派送医院的路线。也就是说,飞机每次向同一家医院执行派送任务时 ,走的都是一致的路线。这样,我们就可以保证系统能可靠运行。

问:能说说你们的技术突破吗?

KR:Zipline设计了飞行计算机,也就是我们自己设计了主板和微处理器。这两样东西搭载到飞机上后,便可以实时进行决策。我们也自己设计了整个航空电子系统:飞行控制,即允许飞机飞行的算法;导航系统,帮助飞机找到准确的路线,我们还设计了飞机的空中交通管制算法和通信架构。飞机的机身、发射和回收这些飞机所需的整个分拨中心等也是我们自己设计的。

事实上,如果你有一个组很棒的工程师可以从零开始开发整个系统,那以后你就可以快速地前进。一旦出现什么问题,你就可以直接扭头跟身边的工程师,我们需要今天下午之前解决这个问题等等。另外,我们公司之所以能够快速迭代前进的原因还在于我们的工程、制造和飞行运营都在一个地方。走出办公室,就是飞机飞行的地方。这样的话,如果飞机飞行不太对劲或者某个组件的设计有点问题时,你可以上午直接重新设计,然后拿去生产车间制造,接着下午马上拿出去测试。相比传统的航天公司,我们的迭代速度至少快100倍。

问:这种模式听起来有点像SpaceX,为了快速交流,他们也这么做。

KR:我们工程师团队中很大一部分人来自SpaceX。我们也从SpaceX设计火箭的方式中受益匪浅。

问:目前团队有多少人?

KR:大约60名全职员工。

问:在不断向其他国家和其他用户案例领域扩张的同时,你是如何保持团队人数的?

KR:随着向新的国家市场扩张,我们的团队人数不会一直不变。最重要的一点是,你要明白目前在卢旺达,领导分拨中心运作的是一组了不起的Zipline全职员工,但这些人也都是卢旺达本地人。因此,我们每进军一个新的国家,我们会招聘当地的本地人员组成一支全职团队来管理当地的分拨中心。只有这样,创业公司才能在这一领域生存下去。

问:从运营到现在,有没有发生过坠机事件?

KR:我们在测试过程积累到的一个重要经验,就是必须在我们的系统中纳入自动保险装置。一旦飞机出现问题,你必须能够确保分级可以安全着陆。因此,我们在飞机上设计了一个降落伞。比如说,一旦飞机上所有的安全组件都失灵时,飞机可以打开降落伞慢慢着陆。我们当然有遇到过重大事故的时候,也遇到过测试时没遇到过的问题,但好在我们有这些自动保险装置。

问:你曾提到公司从第一天开始就有盈利,并且随着供应链的改进和业务量的增加,成本也会降下来。所以,显然你并没有在做慈善事业。你的收益来自这些派送服务对不对?

KR:没错。但我们并没有从派送服务上赚很多钱,这不是一个利润很高的行业。但你要知道,慈善事业不容易扩张。可持续的盈利业务才能够大规模扩张。

问:卢旺达的确是一个很好的试验田。但是对于其他即将进入的市场,你是如何评估的呢?

KR:卢旺达的政府非常有效率。他们的决策速度非常快,他们也大力投资发展医疗和技术行业。作为一个美国人,我倒是希望我们国家在决策时也能如此高效。

问:但是你知道,在美国,医疗行业存在很多问题。医生们急切地希望改变这个系统。但是既得利益者出于自身利益考虑,不愿做出改变。所以,即便医生呼声再高,试图改变当前系统的公司都不是很成功。对此,你会如何应对呢?

KR:其实方法很多。美国有很多医疗物流公司,比如UPS,它有大型的医疗物流分支。而且,事实上,很多物流公司也都非常具有前瞻性,希望快速派送医疗物资。所以,这个事情其实不复杂。你不用打破传统体系,你只要说,我可以把派送速度提高10到20倍,事情就解决了。而且,我们的服务还比直升机医疗急救便宜很多。

问:美国目前大约有6000家医院。如何覆盖全美的话,你预计需要多少个分拨中心?

KR:覆盖70%到80%的全美医院,大概需要20个左右的分拨中心。乍一看,仿佛规模有点不可思议。但事实上,每个分拨中心的成本是固定的而且也不高。两周就可以成立一个分拨中心。大约6-8个月的时间,你就可以在全国建立起即时派送网络。唯一的问题就是,监管机构是否允许我们这么做。

责任编辑:王贺推荐

Tel:010-61723380

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