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探秘iRobot美国总部:技术控的世界里不仅仅有扫地机器人

    从MIT人工智能实验室走出来的公司

    通过家用清洁机器人完成上市并累计起超过20亿美元财富的公司,我想目前也只有iRobot一家。从MIT的人工智能实验室,到高大上的太空探索和战地救援,再到如今的智能家用清洁机器人,iRobot历经27年,用事实证明了什么叫做“科技是第一生产力”。

    iRobot在中国被大众熟知还得益于旗下的Roomba系列扫地机器人,从2002年推出首台Roomba扫地机器人到现在,其家用机器人产品到目前全球整体量已经突破2000万台,产品覆盖北美、欧洲、亚洲等多个国家,名副其实的行业领导者。

    探秘iRobot美国总部:技术控的世界里不仅仅有扫地机器人

    位于美国马萨诸塞州-贝德福德的iRobot总部

    上月末有幸受邀参观了iRobot位于美国贝德福德城市的总部,一直以来国内大部分用户对iRobot的了解也都仅仅停留在家用清洁机器人的范畴上,虽然iRobot不止一次的被称为扫地机器人的鼻祖,但我想也没有多少人能够从根本上去了解为什么?带着这些疑问,我们走进了位于马萨诸塞州的iRobot总部。

    一家机器人被博物馆收藏的科技公司

    iRobot成立于1990年,由麻省理工学院计算机科学与人工智能实验室的三位机器人科学家创立,,三人在计算机、机器人以及机械工程领域都有着深厚积累,其中一位就是如今公司的CEO科林·安格尔(ColinAngle)

    做实用机器人是iRobot从创立之初就遵循的一个宗旨,但27年前的iRobot公司规模和机器人技术远没有现在我们看到的这么庞大和完善。成立之初的iRobot公司从与美国政府合作开发太空探索的机器人技术,到防爆、搜救用的安防机器人,再到后来的家庭清洁机器人,才有了现在公司的壮大。

    探秘iRobot美国总部:技术控的世界里不仅仅有扫地机器人

    iRobot技术副总裁-ChrisJones博士陪同我们参观了iRobot总部的历史长廊,ChrisJones博士毕业于南加州大学计算机科学专业,获得理学硕士及博士学位,拥有近20年的机器人研发经验,2005年加入iRobot公司,负责公司的长期技术规划和战略制定。

    iRobot公司的荣誉墙

    ChrisJones博士给我们讲述了上世纪八十年代末、九十年代初期,NASA开发的太空探索机器人都非常庞大、昂贵,行动非常缓慢。因为当时的理念是先要让机器人弄清楚周围的环境,再迈出一小步。而iRobot创立之初也是希望能够解决这一痛点,开发小巧、简单、造价较低、行动快捷的机器人技术。Genghis就是iRobot的CEO及创始人ColinAngle先生在这样的想法下诞生的一个有着六只脚的机器人。

    在介绍Genghis的研发历程中,Chris博士提到了当时非常具备创新意义的一种软件技术SubsumptionArchitecture,这项技术不同于当时主流的机器人AI理念,即由“脑”先感知周围环境,再进行行为支配。而是通过把一个个大的行为分解为若干小的行为,再通过设置这一系列小行为之间的逻辑关系来实现移动性,从而大大提升了机器人的移动性。值得一提的是直到今天这种软件架构依旧非常重要,该技术在今天依旧被广泛应用,包括Roomba系列产品。

    iRobot的第一款机器人Genghis(仿品)

    同时,Genghis也是在机器人领域非常具备历史意义的产品,作为全球50大最知名机器人之一的Genghis,目前被陈列在华盛顿史密斯国家航空航天博物馆,用以纪念这一机器人技术对太空探索做出的贡献。

    SojournerRover火星漫游者

    另外一个跟Genghis机器人或者说跟SubsumptionArchitecture技术有关的产品就是帮助美国探索火星的SojournerRover火星漫游者。这个太空车就运用了iRobot开发的机器人Genghis的设计理念,促使NASA打破了当时研发的僵局,最终实现了火星探索。为了纪念这一技术成就,iRobotCEOColinAngle的名字和其它重要贡献者还一起被镌刻在SojournerRover机器人上。

    能玩高精尖勘察也能做玩具机器人的公司

    创业初期的iRobot已经难掩其技术超前的实力和强大的研发能力,参与的项目也多是“不接地气”的高精尖项目。而iRobot创建的使命一直是要把实验室里面研究性技术转化成现实生活当中解决实际需求的机器人产品。所以能够实现真实环境的应用也是iRobot的最终目的。因此iRobot也在很多机器人可以应用的领域进行了尝试。比如军事领域、商用领域以及目前我们接触最多的家用清洁领域。

    MicroRig原型的一部分

    比如商用领域,iRobot曾与一家大型石油公司合作开发MicroRig油井管线检查机器人。让机器人可以自主深入油井管路进行检查,从而减少油井公司因需暂停生产进行检查会造成的巨额损失。要知道这个机器人的开发难度其实是非常大的,油井内高温高压的同时充斥着大量的石油原油,实现正常运行本身就是一件非常困难的事情。正是这样的苛刻条件的研发,为iRobot后来开发其他适应恶劣环境的机器人打下了基础和提供了宝贵经验。

    后来iRobot还跟一些科研院校合作,包括如何将当时实验室研发的一些人机交互技术转化到实际应用领域,并因此找到了美国著名的玩具厂商Hasbro进行了合作,转换成了生活中的商品,成了机器人生活化的一个成功案例。而且在90年代iRobot就开始和中国深圳的企业合作生产这些机器人玩具了。

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Tel:010-61723380

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